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苹果公司收购Vrvana 以推进其沉浸式AR长远策略

摘要

据TechCrunch报道,苹果公司这家位于库比蒂诺的巨擘最近收购了一家加拿大创业公司Vrvana(苹果对此并没有表示否认),该公司以目前很有发展前景的沉浸式AR技术见长。此举进一步推进了苹果在沉浸式AR领域的长期发展策略,比如许多大胆猜测中的一项:制造“AR眼镜”。但不要指望很快就能在苹果商店看到Vrvana那丑陋的图腾头盔。就像当初苹果收购Metaio一样,这次收购使苹果能够在当前的沉浸式AR创新浪潮中加速前进,以便在未来的两三年内,推出一款更加成熟和理想的产品。

苹果现在已经具备了很多发展沉浸式AR所需要的技术

Vrvana这家加拿大的小公司已经(部分通过众筹方式)开发了“图腾”——一款真正的混合现实头盔。尽管该设备实现了其承诺的功能,但是还未上市,上市日期也是一拖再拖。它是一款具有内外感应功能和完整的六方向自由度视角(6DoF)的高端头盔,能够连接到个人电脑和游戏机。与类似产品不同的是,它通过从立体前置摄像头来传输视频信号,从而创造了一种身临其境的体验。这种摄像头目前比光场投影(light-field projection)或HoloLens、Avegant和Meta所使用的半透明显示更便宜,效果也更好。

此次收购给苹果带来了一款已经研究成熟的沉浸式AR头盔,并使苹果在定位、渲染和成像方面能够接触到最新的技术,当沉浸式AR最终从实验室走向市场时,这些技术将是非常宝贵的。

随着苹果过去几年在AR/VR领域的大量投资(见表1),以及人才战略——比如雇用美国国家航空航天局(NASA)的AR/VR专家杰夫·诺里斯(Jeff Norris)等,都显示了该公司对沉浸式VR发展的长期追求。

图表1:苹果近年对AR/VR公司的收购(从11年第三季度到17年第三季度)

Date

Start-up acquired

Country

Sector

3Q17

Regaind

France

Computer vision

2Q17

SensoMotoric Instruments

Germany

VR software

1Q16

Flyby Media

US

AR software

1Q16

Emotient

US

AR software

4Q15

Faceshift

Switzerland

AR software

3Q15

Mapsense

US

AR software

2Q15

Metaio

Germany

AR software

2Q15

Linx Computational Imaging

Israel

Hardware

4Q13

PrimeSense

Israel

VR software

3Q11

C3 Technologies

Sweden

AR software

Source: Ovum

与微软的HoloLens、Meta、Avegant或Magic Leap相比,苹果仍然缺乏的是一种创新的显示技术。它目前着力在光场投影技术的研究,但该技术还停留在实验室的研发阶段。虽然苹果公司有足够的时间和资金来购买或开发此项显示技术,但与此同时,像Vrvana 这样的传输影像系统对于内部开发人员和设计人员来说,不失为一种展望和设想未来的方式。

两年之内不要期待苹果会有大动作

苹果公司并不倾向于创建一种新的设备或服务品类,而是耐心等候其他公司的试验产品失败之后,再推出一款精心设计的成熟产品。诺基亚(Nokia)和IBM在iPhone问世前好几年就推出了触屏手机(分别在2004年和1993年推出),但现在谁还记得那些设备?苹果首席执行官蒂姆·库克(Tim Cook)表示,目前还没有制作“高品质VR眼镜”所需要的技术,而且苹果在技术准备就绪之前不会上市——这也是为什么大家都说苹果直到2020年才会有所动作。

苹果公司的另一个最大的特点是,在推出之前绝口不提它的产品。就像它收购Metaio以后,在ARKit推出之前的两年里都一直对此保持缄默。因此,在很长的一段时间里,我们都还暂时不会看到新版本的图腾头盔,或者基于Vrvana技术的苹果样机。

沉浸式AR的开发是一项长期的工程,而苹果现在更可能成为关键竞争者

目前,为沉浸式AR服务和产品进行规划还为时过早。Ovum大体上同意蒂姆·库克的观点,即在未来的两三年里,消费者不会为沉浸感受质量不高的AR买单。有趣的是,这就是为什么像微软、Daqri、甚至Vrvana这样的公司都专注于开发企业和小众垂直应用,比如在医药、工程和建筑领域,即使是沉浸感欠佳的AR硬件也能在复杂的关键过程中提供帮助。

但是在这个市场,一些关键的竞争者们已经开始崭露头角。微软的混合现实平台将其OEM(原始设备生产商)消费者VR头盔和HoloLens联系起来;Meta和Avegant展示了令人印象深刻的开发工具包和样机;而Steam正在成为沉浸式内容和应用的标准分销平台。现在,苹果也可以成为与这些公司比肩的竞争者。

与此同时,想要试水的服务提供商和内容版权者将会注意到,高水平的组件和平台与目前这一代虚拟现实头盔搭配起来后,能够令人明显感到,开发沉浸式AR还有更大的空间。